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【古生物大小事】李世纬/化石绝对不会错

【古生物大小事】李世纬/化石绝对不会错
图/王呜咪

化石通常只保留了一小部分的特徵

中生代(也就是距离今天大约两亿五千万至六千五百万年前的这段期间)成功适应了海洋环境的鱼龙,是一种非常优美的动物。牠们是爬虫类、胎生、用肺呼吸,拥有一对非常大且效率极佳的眼睛。这些可达四公尺长的海中生物,身体如同鲨鱼及海豚一样是流线型,可以在水中高速地游动与捕食。鱼龙与这些水中生物在外型上有些不一样的地方,比如牠的尾巴--相较海豚拥有左右方向对称的尾鳍,鲨鱼拥有上下方向对称的尾鳍,鱼龙只有单一一条向下弯折的尾鳍骨,也因此鱼龙尾鳍的下端明显比上端细长许多。从前的化石爱好者们相信,这根尾鳍骨弯曲的角度代表牠存活的年代(但事情当然没有这幺简单),角度愈大代表年代愈古老、愈值钱,也使得开採鱼龙化石的时候,大家最斤斤计较的就是牠的尾巴,想尽办法要把石头弄得更弯一点。

化石通常只保留了一小部分的特徵,很多种类又都死无对证,所以化石研究很容易出现「错误」。一些古生物学家宣称,希腊神话故事里面的独眼巨人库克洛普斯,是化石的产物;库克洛普斯因在额头上长了一颗单独的大眼睛而闻名,古生物学家相信这是古希腊人从大象化石中得来的灵感,而这个洞当然应该是鼻孔而非眼窝。类似这种看错或会错意的例子很多,比如也有古生物学家相信尼斯湖水怪其实是大象照片引起的,因为1930年代尼斯湖畔的确有马戏团进驻,而有些水怪图看起来也确实像一群洗澡戏水中的大象……这时如果加上人为的刻意宣传与装神弄鬼的话,是会有这个效果的。

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引起科学界热烈讨论的海克尔深海虫

远古生物经常因为找不到现在生存的类似种,科学家只能利用现有的材料再搭配无限的想像力。菊石与现今的乌贼、鱿鱼、锁管等亲缘关係接近,但由于一方面菊石化石没有保留肌肉组织,而另一方面今天头足类的外壳又都已经退化了,所以早期的生物学家或许很难把菊石与头足类联想在一起。十七世纪英国古生物学家普特教授认为,菊石是由于「海水中两种盐分从不同的方向撞击而形成的螺旋状纹路」,这句话从字面上看起来,应该是认为菊石是一种岩石中的结晶产物吧?类似的例子,还有十七、十八世纪因为无法想像恐龙的庞大,而不断地把巨尺寸骨骼分类到「巨羊」、「巨牛」、「巨象」之中。爱因斯坦曾说:「如果一个想法在刚开始时听起来不够荒谬,那根本没什幺好指望的。」这幺说的话,错误只是奔放的小小代价。

达尔文提出《物种原始》以至于演化理论逐渐被接受之后,科学界一度兴起寻找生命最简单形式的风潮。因为演化序列的最高端--人类--早就一清二楚了,大家当然期盼着能找到最原始的生命形式。1868年,汤玛斯・赫胥黎检视一批採自大西洋深海底层的泥土样本,惊奇地发现了一些胶状原虫,在几经检验后,他兴奋地对外发表,他终于找到了最简单的生命形式--一种介于矿物与生物中间的缺失物种,并将之命名为「海克尔深海虫」。一时之间,这个深海虫引起科学界热烈讨论;几年后,一次大型海洋勘查计画重新探勘该地,但不论再怎幺採集与检验,都无法找到同种生物。最终,科学家发现这些胶状原虫,其实是泥土与固定用酒精化学合成反应之后的产物。消息传回英国,赫胥黎在失望之余坦承错误,据说这位维多利亚时代的科学家绅士感叹地说了一句话:「一位伟大的科学家就是要随时做好放弃的心理準备,即使是心目中最珍爱的定律。」

化石绝对不会错,如果发现化石有错,一定是你看错。如果你没看错,那一定是你害化石犯错。化石绝对不会错,这句话永远不会错。化石就是石头,一堆石头本身没有意志也没有意义,更不自动代表一门科学。化石只是中性独立的样本,需要解释。